jueves, 3 de enero de 2019

'Muñeco de nieve' en el borde del Sistema Solar tomado por el New Horizons



Vemos un pequeño cuerpo helado en los extremos del Sistema Solar con forma de "muñeco de nieve", y observamos por primera vez un bloque de construcción planetario primordial, en imágenes enviadas esta tarde por la nave espacial New Horizons de la NASA después de su sobrevuelo de MU 69 ,

Durante medio año, el equipo de New Horizons había visto la posible forma de la MU 69 , que era poco más que un punto alargado en las imágenes del Telescopio Espacial Hubble. ¿Son dos objetos helados orbitando entre sí, o un solo "maní"?

Resulta ser ambas cosas. Al parecer un "muñeco de nieve" interplanetario de 33 kilómetros de longitud, en palabras de Alan Stern, un científico planetario del Southwest Research Institute (SwRI) en Boulder, Colorado, e investigador principal de la misión de $ 800 millones, parece haberse formado MU 69, cuando dos objetos esféricos se mezclaron suavemente hace miles de millones de años. La atracción gravitacional mutua los mantiene unidos ​​a pesar de su suave rotación de 15 horas.

"Lo que está viendo es el primer sistema binario de contacto, explorado por una nave espacial", dijo Stern hoy en una conferencia de prensa en el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins.

La imagen de 140 metros de resolución, tomada a 28.000 kilómetros desde la MU 69 media hora antes de la aproximación más cercana de la nave, revela dos esferas rojizas y llenas de baches, una tres veces más que la otra. El objeto tiene un aspecto moteado, con parches brillantes concentrados en círculos misteriosos, mientras que las áreas más oscuras parecen más lineales. El "cuello" entre los dos lóbulos es particularmente brillante, tal vez por pequeñas partículas reflectantes que cayeron en su grieta, dijo Cathy Olkin, científica adjunta del proyecto y científica planetaria en SwRI. Aunque la foto no muestra sombras, el perfil de MU 69 sugiere que podría tener colinas tan altas como un kilómetro.

El MU 69 parece tener pocos cráteres u otros signos de impacto violento, apoyando la idea de que los bloques de construcción del Sistema Solar se formaron cuando la fricción y la gravedad reunían suavemente nubes de polvo y grava, una teoría conocida como acumulación de guijarros. Más cerca del sol, estos bloques de construcción seguirían, formando la Tierra, Marte y todos los demás planetas. Pero en el cinturón de Kuiper, la región de cuerpos helados más allá de Neptuno, se formaron pero no evolucionaron más, dijo Jeff Moore, un científico planetario en el Centro de Investigación Ames de la NASA en Mountain View, California, y el líder de geología de la misión. Los objetos del cinturón de Kuiper "son los primeros planetesimales", dijo. "Estos son los únicos bloques de construcción básicos restantes".

Ver uno de cerca podría aclarar muchos debates. Por ejemplo, los cometas que visitan la Tierra desde el cinturón de Kuiper tienen un perfil similar al maní similar al MU 69, lo que provocó un debate sobre si estaban esculpidos por el calor del sol o si se veían así desde el principio. Lo último ahora parece probable. "Esto realmente cierra ahora el caso", dijo Stern. "Sabemos que esta es la cantidad de objetos con esta forma".

La historia de la MU 69 apenas comienza a desarrollarse, agregó Stern. Menos del 1% de los datos ha regresado hasta el momento. Mañana se presentarán más, quizás dando una mejor indicación de su composición. El viaje de New Horizons hacia el pasado del Sistema Solar acaba de comenzar.


Paul Voosen Sciencemag.org


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